Die Ereignisse in Deutschland haben oft die europäische Bühne dominiert, aber das Land selbst ist eine relativ junge Erfindung: Für die meisten seiner Geschichte war Deutschland ein Flickenteppich aus halb-unabhängigen Fürstentümern und Stadtstaaten, die zuerst vom Römischen Reich, dann vom Heiligen Römischen Reich und schließlich von den österreichischen Habsburgern besetzt waren. Vielleicht haben viele Deutsche deshalb eine starke regionale Identität, trotz der seither eingetretenen bedeutsamen Ereignisse.

Die bedeutendsten mittelalterlichen Ereignisse in Deutschland waren paneuropäischer Natur – Martin Luther brachte die protestantische Reformation mit seiner Kritik an der katholischen Kirche in Wittenberg 1517, einer Bewegung, die den Dreißigjährigen Krieg auslöste. Deutschland wurde zum Schlachtfeld Europas und gewann erst nach den Napoleonischen Kriegen mit zunehmender Industrialisierung und dem Aufstieg des Königreichs Preußen wieder an Stabilität. 1866 brachte der legendäre preußische “Eisenkanzler” Otto von Bismarck die deutschen Staaten weitgehend gewaltsam zusammen, und 1871 entstand unter Kaiser Wilhelm I. erstmals ein vereintes Deutschland.

Der Erste Weltkrieg und der Aufstieg Hitlers
Mit Beginn der Geschichte des 20. Jahrhunderts überforderte das rasante Wachstum Deutschlands bald die politischen Talente Kaiser Wilhelms II. und führte zu wachsenden Spannungen mit England, Russland und Frankreich. Als 1914 der Krieg ausbrach, war der einzige Verbündete Deutschlands ein geschwächtes Österreich-Ungarn. Der grausame Grabenkrieg an zwei Fronten erschöpfte die Ressourcen des Landes, und Ende 1918 klagte Deutschland auf Frieden. Der Kaiser gab auf und floh in die Niederlande. Inmitten weit verbreiteter öffentlicher Wut und Unruhen wurde eine neue Republik ausgerufen, die als Weimarer Republik bekannt wurde.

Mit dem Versailler Vertrag von 1919 wurden große Flächen von Deutschland abgeschnitten und schwere Reparationszahlungen verhängt. Diese waren nicht zu erfüllen, und als Frankreich und Belgien das Rheinland besetzten, um die weiteren Zahlungen sicherzustellen, boten die anschließende Hyperinflation und die miserablen wirtschaftlichen Bedingungen einen fruchtbaren Boden für politische Extremisten. Einer davon war Adolf Hitler, ein österreichischer Drifter, Möchtegern-Künstler und Veteran der Bundeswehr.

Unter Hitlers Führung veranstaltete die Nationalsozialistische Deutsche Arbeiterpartei (oder Nazi-Partei) 1923 in München einen erfolglosen Putsch. Dieser landete Hitler neun Monate lang im Gefängnis, während dieser Zeit schrieb er Mein Kampf.

Ab 1929 traf die weltweite wirtschaftliche Depression Deutschland hart, was zu Arbeitslosigkeit, Streiks und Demonstrationen führte. Die Kommunistische Partei unter Ernst Thälmann gewann an Stärke, aber wohlhabende Industrielle begannen, die Nazis zu unterstützen, und die Polizei verschloss die Augen vor Nazi-Straßenschlägern.

Die Nazis verstärkten ihre Stärke bei den Parlamentswahlen und ersetzten 1933 die Sozialdemokraten als größte Partei im Reichstag mit rund einem Drittel der Sitze. Hitler wurde zum Kanzler ernannt und übernahm ein Jahr später die absolute Kontrolle als Führer

Zweiter Weltkrieg & die Teilung Deutschlands
Ab 1935 begann Deutschland mit strategischen öffentlichen Arbeiten wie den Autobahnen, sich aus der Depression zu befreien. Hitler besetzte 1936 das Rheinland wieder und annektierte 1938 Österreich und nach einem Kompromissabkommen mit Großbritannien und Frankreich Teile der Tschechoslowakei.

All dies geschah vor dem Hintergrund eines wachsenden Rassismus zu Hause. Die Nürnberger Gesetze von 1935 beraubten Nicht-Arier – meist Juden und Roma (manchmal auch Zigeuner genannt) – ihrer deutschen Staatsbürgerschaft und vieler anderer Rechte. Am 9. November 1938 eskalierte der Schrecken zur Kristallnacht, in der Synagogen und jüdische Friedhöfe, Besitztümer und Geschäfte in ganz Deutschland entweiht, verbrannt oder abgerissen wurden.

Im September 1939, nach der Unterzeichnung eines Pakts, der Stalin und sich selbst eine freie Hand im Osten Europas gewährte, griff Hitler Polen an, was zu einem Krieg mit Großbritannien und Frankreich führte. Deutschland besetzte schnell große Teile Europas, erlitt aber nach 1942 immer größere Verluste. Durch massive Bombenangriffe wurden die deutschen Städte in Trümmer gelegt, und das Land verlor 10% seiner Bevölkerung. Deutschland akzeptierte im Mai 1945, kurz nach Hitlers Selbstmord, die bedingungslose Kapitulation.

Am Ende des Krieges wurde das volle Ausmaß des Nazi-Rassismus enthüllt. Konzentrationslager”, die Europa von Menschen befreien sollten, die nach der nationalsozialistischen Doktrin als unerwünscht gelten, hatten etwa sechs Millionen Juden und eine Million weitere Roma, Kommunisten, Homosexuelle und andere in dem so genannten Holocaust, dem ersten Völkermord der Geschichte am Fließband, vernichtet.

Auf Konferenzen in Jalta und Potsdam haben die Alliierten (Sowjetunion, USA, Großbritannien und Frankreich) die Grenzen Deutschlands neu definiert und es damit rund 25% kleiner gemacht als nach dem Versailler Vertrag 26 Jahre zuvor. Deutschland wurde in Fouroccupationszonen eingeteilt.

In der Sowjetzone des Landes gewann die Kommunistische Sozialistische Einheitspartei (SED) die Wahlen von 1946 und begann mit einer raschen Verstaatlichung der Industrie. Im September 1949 wurde aus den drei Westzonen die Bundesrepublik Deutschland (BRD) gegründet; als Reaktion darauf wurde im folgenden Monat in der Sowjetzone die Deutsche Demokratische Republik (DDR) mit (Ost-)Berlin als Hauptstadt gegründet.

Von der Spaltung zur Einheit
Als Bollwerk des Westens gegen den Kommunismus erhielt die BRD massive Injektionen von US-Kapital und erlebte unter der Führung von Konrad Adenauer eine rasante wirtschaftliche Entwicklung (das Wirschaftswunder). Die DDR hingegen musste der Sowjetunion 10 Milliarden US-Dollar an Kriegsentschädigungen zahlen und sich von Grund auf neu aufbauen.

Ein besseres Leben im Westen lockte zunehmend Facharbeiter weg von den kläglichen wirtschaftlichen Bedingungen im Osten. Da es sich um Menschen handelte, die sich die DDR nicht leisten konnte, zu verlieren, baute sie 1961 eine Mauer um West-Berlin und versiegelte ihre Grenze zur BRD.

Ein Wechsel in die flexiblere Führung von Erich Honecker im Osten, kombiniert mit der Ostpolitik von Bundeskanzler Willy Brandt, ermöglichte 1971 ein einfacheres politisches Verhältnis zwischen den beiden deutschen Staaten. Im selben Jahr akzeptierten die vier Besatzungsmächte offiziell die Teilung Berlins.

Honeckers Politik führte zu einem höheren Lebensstandard in der DDR, doch Ostdeutschland gelang es kaum, ein Wohlstandsniveau zu erreichen, das halb so hoch war wie das der BRD. Nachdem Michail Gorbatschow im März 1985 in der Sowjetunion an die Macht kam, verloren die ostdeutschen Kommunisten allmählich die sowjetische Unterstützung.

Die Ereignisse von 1989 überholten schnell die DDR-Regierung, die sich dem Druck zur Einleitung von Reformen widersetzte. Als Ungarn im Mai 1989 seine Grenzkontrollen lockerte, begannen die Ostdeutschen, nach Westen zu gehen. Verschärfte Reisekontrollen führten dazu, dass vermeintliche Überläufer in der Botschaft der BRD in Prag Zuflucht fanden. Unterdessen breiteten sich die Massendemonstrationen in Leipzig auf andere Städte aus, und Honecker wurde durch seinen Sicherheitschef Egon Krenz ersetzt, der kosmetische Reformen einleitete. Plötzlich, am 9. November 1989, wurde eine Entscheidung, direkte Reisen in den Westen zu erlauben, fälschlicherweise als die sofortige Öffnung aller DDR-Grenzen zu Westdeutschland interpretiert. In derselben Nacht strömten Tausende von Menschen in den Westen, vorbei an fassungslosen Grenzschutzbeamten. In den nächsten Tagen folgten weitere Millionen, und schon bald darauf begann der Abbau der Berliner Mauer.

Zuerst ging es um die Reform der DDR, aber bei den DDR-Wahlen Anfang 1990 stimmten die Bürgerinnen und Bürger deutlich für die Wiedervereinigung der CDU. Zur Integration Ostdeutschlands in die Bundesrepublik Deutschland wurde ein Einigungsvertrag abgeschlossen, der am 3. Oktober 1990 in Kraft trat. Am 2. Dezember desselben Jahres fanden in ganz Deutschland Wahlen statt, und inmitten der nationalen Euphorie besiegte die CDU-geführte Koalition, die sich stark für die Wiedervereinigung einsetzte, die sozialdemokratische Opposition. CDU-Chef Helmut Kohl erhielt die beneidenswerte Position des “Einigungskanzlers”.

In das Millennium
1998 übernahm eine Koalition von Sozialdemokraten unter der Führung von Gerhard Schröder und Bündnis 90/Die Grünen das politische Amt von Kohl und der CDU unter dem Vorwurf der weit verbreiteten finanziellen Korruption in der Regierung der Einheitszeit.

Schröder und die SDP-Grünen konnten bei der Bundestagswahl 2002 nur knapp das Amt halten. Im Jahr 2004 sah es noch schlimmer aus. Die Kürzung der Hochschulfinanzierung brachte die Studenten für mehrere Wochen zum Protest, und eine verpfuschte Reform der gesetzlichen Krankenversicherung war eine der unbeliebtesten Gesetzgebungen überhaupt, die bei den nachfolgenden Kommunalwahlen zu massiven Gewinnen für die angeblich diskreditierte CDU führte.

Diese Fortschritte zahlten sich im September 2005 aus, als ein tastender Schröder bei den Bundestagswahlen, wenn auch nur knapp, unterging. Mit knapper Mehrheit siegte Angela Merkel und die CDU. Merkel ist nicht nur die erste Kanzlerin in der deutschen Geschichte, sondern auch die erste, die in der alten DDR aufgewachsen ist.

Als ausgebildete Physikerin, die Quantenchemie studiert hat, könnte Merkel in ihrer Regierung eine Verwendung für ihre alte Ausbildung finden. Wegen des knappen Sieges der CDU wurde sie zu einer “Großen Koalition” mit der SDP gezwungen, in der diese die Hälfte der Kabinettssitze erhält. Es ist wirklich eine Situation, in der unerwartete und unerwünschte Reaktionen die Regel sein könnten.

Überraschenderweise stieg Merkels Popularität jedoch trotz ihres winzigen Vorsprunges in den Monaten nach ihrer Machtübernahme an. Vielleicht war es ihr ungewöhnlicher Hintergrund oder ihr geradliniger Stil, der Deutsche aller Couleur von dem, was sie sahen, fasziniert hatte. Aber mit einer Arbeitslosenquote von 12% im Jahr 2006 haben Merkel und ihre unwahrscheinliche Koalition viel Arbeit vor sich.