Wie in Potsdam vereinbart, wurde versucht, Deutschland in eine pastorale und landwirtschaftliche Nation zu verwandeln, die nur die Leichtindustrie zulässt. Viele Fabriken wurden als Reparationen demontiert oder einfach zerstört (siehe auch Morgenthau-Plan). Millionen deutscher Kriegsgefangener wurden mehrere Jahre lang sowohl von den Westalliierten als auch von der Sowjetunion als Zwangsarbeiter eingesetzt.

Unmittelbar nach der Kapitulation Deutschlands und für die nächsten zwei Jahre verfolgten die Vereinigten Staaten ein energisches Programm, um das gesamte technologische und wissenschaftliche Know-how sowie alle Patente in Deutschland zu sammeln. John Gimbel kommt in seinem Buch Science Technology and Reparations zu dem Schluss: Ausbeutung und Plünderung im Nachkriegsdeutschland, dass die von den USA und Großbritannien eingenommenen “intellektuellen Reparationen” fast 10 Milliarden Dollar betrugen, was 2006 rund 100 Milliarden Dollar entsprach (siehe auch Operation Paperclip).

Bereits 1945 arbeiteten die alliierten Streitkräfte intensiv daran, den nationalsozialistischen Einfluss aus Deutschland zu entfernen, in einem Prozess, der als “Entnazifizierung” bezeichnet wird.

Mitte 1947 führten der Erfolg der Entnazifizierung und der Beginn des Kalten Krieges zu einer Neubewertung der Politik, da die Deutschen als mögliche Verbündete im Konflikt angesehen wurden und die beginnende Erkenntnis, dass der wirtschaftliche Aufschwung Europas von der Reaktivierung der deutschen Industrie abhängig war. Mit der Ablehnung der US-Besatzungsrichtlinie JCS 1067 im Juli 1947 konnten die Westalliierten mit der Planung für die Einführung einer Währungsreform zur Eindämmung der galoppierenden Inflation beginnen. Diese Art von Maßnahmen zur Unterstützung der deutschen Wirtschaft war durch die Richtlinie verboten worden, und ihre Umsetzung führte auch zur Gründung eines sowjetisch kontrollierten Marionettenstaates in der Ostzone, um dort die sowjetische Kontrolle zu behalten.

1948 löste die Deutsche Mark die Besatzungswährung als Währung der westlichen Besatzungszonen ab, was zu einer späteren wirtschaftlichen Erholung führte

1947 wurde der Marshall-Plan, ursprünglich bekannt als “European Recovery Program”, initiiert. In den Jahren 1947-1952 wurden Westeuropa rund 13 Milliarden Dollar an wirtschaftlicher und technischer Hilfe – das entspricht rund 140 Milliarden Dollar im Jahr 2017 – zugewiesen. Trotz Protesten vieler Begünstigter wurde der Marshall-Plan, wenn auch in weniger großzügiger Form von Krediten, 1949 auf die neu gegründete Bundesrepublik ausgedehnt. In den Jahren 1949-1952 erhielt Westdeutschland Kredite in Höhe von 1,45 Milliarden Dollar, was 2006 rund 14,5 Milliarden Dollar entspricht.

Das Land begann daraufhin mit einer langsamen, aber kontinuierlichen Verbesserung seines Lebensstandards, mit dem Export lokaler Produkte, einem Rückgang der Arbeitslosigkeit, einer erhöhten Nahrungsmittelproduktion und einem reduzierten Schwarzmarkt.

Bis 1950 wurden Großbritannien und Frankreich schließlich dazu veranlasst, dem Beispiel der USA zu folgen und den Abbau der deutschen Schwerindustrie zu stoppen Die wirtschaftliche Erholung des Landes unter der neu gebildeten demokratischen Regierung war, sobald sie zugelassen wurde, schnell und effektiv. Mitte der 1950er Jahre war die Arbeitslosenquote in Deutschland so niedrig, dass es zu einem Zustrom türkischer Immigranten in die Erwerbsbevölkerung kam; die deutsche Wirtschaft entwickelte sich bis zur Ölkrise 1973 weiter. (siehe auch Wirtschaftswunder)